March 16, 2020

From: Hymn to God, My God, in My Sickness

BYJOHN DONNE(1572-1631)

Since I am coming to that holy room,

Where, with thy choir of saints for evermore,

I shall be made thy music; as I come

I tune the instrument here at the door,

And what I must do then, think here before.

  1. “And what I must do then, think here before” This line is whole point of those lines of verse I just read to you – that life is about us thinking what we should do here and now, …
  2. ….so as for us to become - like John Donne hopes for himself – made into 'Gods' music' – that is – become members of the Heavenly Choirs.
  3. Theologians can say what they like – about predestination and the foreknowledge of God – and so argue that our fates are already sealed – as Robert Burns satirised - 'from the womb'
  4. But we everyday people see plainly that The Bible is filled with salutary injunctions to us; not least from the lips Jesus and in The New Testament
  5. Why should the Bible and Jesus tell us what we should aim to do to be able to enter the Kingdom of Heaven, when it is the case that we are destined before our births to Salvation or to Perdition?
  6. Clearly the idea that things are all sewn up, done and dusted beforehand, by God, and that He knows everything we are going to do and every place we are going to – how can this be true?
  7. Our Lord Jesus is full of injunctions directed to us:
  8. He tells us:
  9. Watch and pray.
  10. Judge not lest ye be judged
  11. Love thy neighbour as thyself
  12. Do your alms in private
  13. Knock and the door will be opened
  14. Feed my sheep
  15. The list is very long - but these are enough examples.
  16. If everything is prearranged then clearly doing these things Jesus asks of us is completely out of the way?
  17. But common sense says that Jesus knew what he was talking about and that he meant that we should do our very best to follow his footsteps. This is what it means to be a Christian.
  18. And in many of Jesus' injunctions, and in those of the Old Testament, we are encouraged by them to hold onto and to keep fast the virtue of patience.
  19. The man of Uz, Job, who was called 'upright before God, is proverbial for his patience – we say of a person waiting quietly –'she has the patience of Job'.
  20. Many psalms and psalmists of the Old Testament pray asking from God the gift of patience. In their troubles and travails the psalmists cry in anguish, when? Lord, when?
  21. Even when fretful, the psalms and the psalmists never lose all patience with God; never altogether give up hope that He is ever for them and with them.
  22. Then there is the example of the greater and the lesser Prophets.
  23. Isaiah – he is said to have died by being sawn in half by Mennasah, King of Judah -, ..
  24. ... and died this way because of his patient waiting on The Lord, in spite of the wrath his rulers laid upon him
  25. Likewise Ezekiel and Jeremiah, whose Words of God they prophesied were not welcome to their hearers.
  26. Both Ezekiel and Jeremiah stayed the course, and never for a moment considered resigning from their prophetic callings
  27. The twelve minor prophets also often show the same determination, fortified by their willingness to be patient...
  28. ...and they stayed their courses in despite of their holy prophecies causing others to lay on them deep personal sufferings .
  29. And patience is very often in fact an enduring of suffering for the sake of something more valuable,.....
  30. ...for the sake of something more estimable than the suffering is irksome. It is borne with without complaint or rebellion and nobly
  31. An English poet of Queen Victoria's times, his name was Matthew Arnold, withdrew one of his poems from his published works.
  32. This poem said Matthew Arnold, in explaining why he withdrew it, showed a situation in which:
  33. “There was everything to be endured and nothing to be done”
  34. The difference of outlook here between Matthew Arnold when set beside outlooks of The Bible psalms and prophets..
  35. discovered in the fact that by the time he had decided to withdrawn his poem, Matthew Arnold had lost his belief in God.
  36. He there fore withdrew it in the belief that there was no backstop, no God, who eventually would take his suffering and 'wipe away every tear'
  37. Thus for Matthew Arnold that poem of his was depicting suffering under duress seemed that was utterly pointless.
  38. This is seen in the fact that he said about that suffering 'there was nothing to be done'. But with God there is always something to be done.
  39. Back to the Bible now. We meet Jonah there; a man most impatient, most volatile, and easy to anger.
  40. He ups and runs away from the charge given him by God to preach repentance to the city of Nineveh. Rebellious and petulant
  41. He rebels impatiently a second time when God allows to wither away in the heat of the day that leafy plant which had grown up and given Jonah cool shade.
  42. Jonah gets hopping mad with God because God had allowed the shady plant to wither and so expose Jonah to scorching sunlight.
  43. Likewise in The Book of Genesis we read how Cain takes great affront at his offering of first fruits to God not being accepted by God.
  44. Cain has little patience. He is mighty angry. And he cannot brook even The Almighty's righteous and just chastisement.
  45. Cain's boiling passions seethe inside him. He cannot tame them and so they rule him. He cannot be a patient man.
  46. In the wrath of envy he murders his brother Abel – whose offering had been offered in good order and so had been accepted by God
  47. Genesis tells us about Cain that: And he did evil, because he prepared not his heart to seek the Lord
  48. I think by now we're beginning to get a few insights into patience and can start seeing of what it consists.
  49. And we can begin to see why it is so important to try to obtain.
  50. In the first place unless you stay with God you will find keeping your patience very much harder to manage
  51. Rebel against God, and you allow your passions to unleash. You start hurting yourself as much as anyone else.
  52. But always hurting another person is a worse evil in God's eyes than is hurting oneself.
  53. Patience then is often about acknowledging our own insufficiency and our dependency on God.
  54. This acknowledgement helps us manage properly our self-control; it is a timely reminder to hold fast to patience as being our proper course;...
  55. ...a course that God approves, and recommends. Reminding us that God himself, the Bible says often, is patient and long-suffering towards us
  56. There may be no merit to accrue to you in God's eyes by you being patient; but you being patient is itself of benefit to you.
  57. Let's now move forward in time to our own days; and talk a bit about patience in these times.
  58. You might have heard of a man called Samuel Becket, who wrote a drama that has become world famous? It is called 'Waiting for Godot'
  59. The drama has very little happen in the course of its performance. Two old vagrant men sit passing time talking...
  60. ... – mostly nonsense – waiting for a personage – Godot – who never arrives
  61. The drama has been called a compassionate and present-day look at the situation of men and women in our times.
  62. The two old vagrants show remarkable patience.
  63. Even at the close of the drama these two elderly ailing persons still remain hopeful that Godot will arrive.
  64. They are not sure what Godot might bring with him; why he is coming; what he will do – but they stay seated waiting for him to arrive
  65. There's an unspoken presumption that Godot's arrival will be important and will bring a change – possibly for the better
  66. But Godot never turns up. Are we to assume that here is patience without hope of God?
  67. Is the writer Samuel Becket paying homage to the patience and suffering, the waiting blindly of ordinary men and women of our times?
  68. Is he depicting their good-hearted good humoured patience in the face of there being no visible presence or arrival of God?
  69. Samuel Becket - said his friend Jean Annouih - would get angry at the very mention of God in conversation.
  70. So what is going on here? Have we in our times found a source of solace sufficient to allow us to be patient even in the face of us having no belief in God?
  71. Is Samuel Becket's drama a tribute to the human spirit in the face of a life apparently without meaning?
  72. A life ending for each of us in a pointless and hopeless death?
  73. Is this all there is that life can offer people in our post-modern atomised societies across a global world?
  74. I would be hard pressed to say that the drama “Waiting for Godot” is a cheat or some kind of deception upon people.
  75. To see it performed can be very moving, and very engaging.
  76. I do believe that this drama - wherein God does not arrive like the cavalry at the end of the story to rescue the day -...
  77. ...has some very strong resonances with The Book of Job and The Psalms,and other parts of The Old Testament
  78. And that very importantly in addition we should recall that Jesus has reminded us several times that:
  79. “You know not the hour in which I come”
  80. “Watch and pray”
  81. “What if I should have this disciple wait until I return; what is that to you?”
  82. “No-one knows that time but the Father above in Heaven”
  83. And most importantly: “I must go away from you, but I leave with you my peace.”
  84. We are full of horror at Job, the man of UZ, and his downfall into rags and sores and boils which the very dogs lick...
  85. ... gone is all his wealth and all his high status; his friends too begin to upbraid him - imputing sin to him and saying unkindly 'you deserve it”
  86. And again we are astonished at the bravery and constancy of The Prophets who stay with God regardless...
  87. ...and even though their devotion and loyalty in staying makes them powerful enemies and leads them into mortal dangers
  88. And again we remark with surprise how the psalmists hang in there with God. No matter what hits them as trouble and suffering they persevere.
  89. These formidable people's loads, and their valiant and holy responses act onus to buoy us up..
  90. ...and we are buoyed up by them because they all have thrown in their lots with God.
  91. They will not renege on that choice; it is their passionate act of living faith
  92. The spirit that impels these people – people like Job, The Prophets, the psalmists, is very like that same spirit...
  93. ... which in the drama Waiting for Godot, sustains the two vagrant old men, whose names are Vladimir and Estragon,
  94. These two vagrant old men are therefore not Godless, even though their literary creator Samuel Becket professed himself to be Godless.
  95. Vladimir and Estragon are so patient, so happy to idle away time, because they believe, almost without question, they are Waiting for Godot.
  96. And so, and this is very ironic, these two old men are in no worse or better position in fact....
  97. ... than were those men and women of The Old Testament whose spirit we have seen was so similar to theirs.
  98. Jesus you'll recall says: “verily I say unto you, That many prophets and righteous men have desired to see those things which ye see,...
  99. ... and have not seen them; and to hear those things which ye hear, and have not heard them.”
  100. The two old men of “Waiting for Godot” likewise are in no worse than, in more or less the same position as, any one of us is....
  101. .. as is anyone alive today who is seeking God or professing Christianity.
  102. They likewise remain as yet unfulfilled in their hopes for redemption, for salvation, for The Kingdom.
  103. No matter what one's belief and hope, in whatsoever degree of earnest and faith at all, excepting maybe for the militant atheist, our situations are all the same
  104. And remember also that Jesus has told us very clearly that: there is no way that we are to know when he is to come.
  105. He tells us that this knowledge is not up for negotiation. He says: “No-one knows that time but the Father above in Heaven”
  106. So what other outcome should there be to such a drama as "Waiting for Godot". What else, given the subject matter, can be the action of such a drama?
  107. There is no person who holds even the least hope in God who is able with any foundation to assume any other scenario than this of 'Waiting for Godot'.
  108. This waiting is our waiting upon a whole mystery which rests in that announcement by Christ:
  109. “Ye know not the hour in which I come”
  110. 1 Corinthians goes rhapsodically into the nature of this mystery and tells us:
  111. Behold, I show you a mystery; We shall not all sleep, but we shall all be changed,
  112. In a moment, in the twinkling of an eye, at the last trump: for the trumpet shall sound, and the dead shall be raised incorruptible, and we shall be changed
  113. And this is that mystery which in his drama Samuel Beckett, perhaps unintentionally, has drawn for us in the action of “Waiting for Godot”.
  114. It is a mystery bound up with our longed for, looked-for, change. Our waiting for it follows logically from our having been commanded to “Watch and Pray”..
  115. .. and from our having been advised by The prophets that:
  116. ..they that wait upon the Lord shall renew their strength; they shall mount up with wings as eagles; they shall run, and not be weary; and they shall walk, and not faint